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À la source des laves noires

2009-05-09 12:50:34

Le Nouvel Observateur

Enviado por: NICOLÁS

departamento de francès

VOLCANOLOGIE
À la source des laves noires du Lengaï
NOUVELOBS.COM | 07.05.2009 | 16:52
C’est un volcan unique en son genre: il crache un magma noir et fluide. Des chercheurs apportent de nouveaux éléments sur l’origine des laves de l’Oldoinyo Lengaï, en Tanzanie.


Les laves de l’Oldoinyo Lengaï en pleine éruption (en haut) puis quelques jours après. (Tobias Fischer /University of New Mexico)
Lorsque l’Oldoinyo Lengaï, volcan situé dans la vallée du rift est-africain, entre en éruption, aucun flot rougeoyant et visqueux ne dévale ses pentes. A la place, c’est une lave noire et liquide, comme une rivière d’hydrocarbures, qui coule rapidement (voir une vidéo). Pour en savoir plus sur l’origine de ce magma sombre appelé carbonatite, des chercheurs américains, tanzaniens et français (Centre de recherches pétrographiques de Nancy / CNRS) se sont rendus sur place. Ils publient aujourd’hui dans la revue Nature les résultats de leurs analyses des gaz qui s’échappent du volcan.

Les carbonatites sont rares et l’Oldoinyo Lengaï est à l’heure actuelle le seul volcan actif qui émet ces laves noires. Contrairement aux autres laves, elles ne contiennent quasiment pas de silice mais essentiellement du carbonate de calcium et de sodium. Leur point de fusion est donc beaucoup plus bas : 500°C au lieu de 1.000°C pour les basaltes classiques. Noires quand elles sont très chaudes, les carbonatites deviennent marron puis blanches lorsqu’elles refroidissent.

Le dioxyde de carbone contenu dans ces carbonatites provient directement du manteau supérieur, sous le rift est-africain, révèlent les analyses géochimiques des gaz réalisées par l’équipe du volcanologue américain Tobias Fischer. Curieusement, l’échantillonnage des gaz qui s’échappent de l’Oldoinyo Lengaï en phase éruptive a révélé que leur composition est identique à celle des gaz du manteau qui sortent des cheminées situées sur les dorsales océaniques. Les carbonatites du volcan tanzanien se forment pourtant très loin de ces failles sous-marines, soulignent les chercheurs.

D’après leurs résultats, Tobias Fischer et ses collègues concluent qu’il existe dans le manteau supérieur un réservoir fournissant à la fois les dorsales océaniques et les rifts continentaux, comme celui de l’est-africain, en dioxyde de carbone, azote, hélium ou argon.

Le scénario le plus probable pour la formation des carbonatites de l’Oldoinyo Lengaï serait donc celui de l’immiscibilité, suggèrent les auteurs : dans la croûte terrestre, un magma classique subit un processus de séparation en deux liquides différents -dont l’un riche en carbonates- qui ne peuvent plus se mélanger. Les carbonatites seraient stockées près de la surface et sortiraient aux endroits où la croûte est fine, comme dans la vallée du Rift.

Cécile Dumas
Sciences-et-Avenir.com
07/05/09

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